Benefici della dieta mediterranea: meccanismi metabolici e molecolari

La dieta mediterranea, ricca di alimenti vegetali e pochi cibi alimentari, prevalentemente pesce, e pochi alimenti trasformati è da tempo associata a un ridotto rischio di sviluppare malattie croniche e ad una maggiore aspettativa di vita. Tuttavia non tutti i meccanismi esatti con cui una maggiore adesione alla dieta mediterranea tradizionale esercita i suoi effetti favorevoli sono noti.

Questo nuovo recente studio pubblicato su “The Journals of Gerontology” a fine 2017 da un gruppo di ricercatori del Dipartimento di Medicina, Divisione di Scienze Geriatriche e Nutrizionali della Washington University di St. Louis in Missouri, ha voluto indagare nel dettaglio i meccanismi metabolici e molecolari di questi effetti.

Secondo i risultati di questa ricerca, i cinque adattamenti più importanti indotti dal modello alimentare mediterraneo sono: un effetto ipolipidemizzante, una protezione contro stress ossidativo, infiammazione e aggregazione piastrinicamodifiche ormonali e di fattori di crescita coinvolti nella patogenesi del cancro, inibizione delle vie di sensibilizzazione dei nutrienti mediante una restrizione aminoacidica e la produzione di metaboliti mediata dal microbiota intestinale che influenza positivamente la salute.

È stato ad esempio stimato che la sostituzione del 5% dell’apporto energetico proveniente da grassi saturi con una pari quantità di energia proveniente da grassi polinsaturi, monoinsaturi o carboidrati da cereali integrali è associata a un rischio inferiore del del 25%, 15% e 9% di coronaropatia, rispettivamente. Al contrario, la sostituzione di grassi saturi con carboidrati provenienti da cereali raffinati è associata ad un aumentato rischio di malattia coronarica, grazie al bassissimo consumo di grassi saturi nella dieta mediterranea tradizionale (circa l’8% di energia), nonostante un’assunzione relativamente elevata di grassi totali (dal 25% al ​​35% delle calorie), provenienti però prevalentemente da olio extra vergine di oliva, un ampia varietà di noci, semi e germe di cereali integrali. Le noci, mandorle, nocciole e pinoli, sono un’ottima fonte di acidi grassi omega-6 e omega-3 e steroli vegetali, che potrebbero contribuire ad abbassare il colesterolo LDL e il rischio di malattia coronarica.

Inoltre la dieta mediterranea tradizionale  che include un elevato consumo di verdure, cereali integrali, legumi, frutta, noci, semi e olio extravergine di oliva e un moderato apporto di vino rosso, è molto ricca di vitamine antiossidanti (β-carotene, vitamina C, vitamina E), folati, sostanze fitochimiche (flavonoidi) e minerali come il selenio. L’aumento dello stress ossidativo è stato implicato nella patogenesi delle malattie cardiovascolari, del cancro e di molte altre condizioni croniche inclusa la demenza. I dati accumulanti da molti studi suggeriscono che più nutrienti da una gamma di cibi diversi nella dieta mediterranea tradizionale hanno ruoli sinergici e interattivi nel ridurre l’infiammazione.

È stato anche dimostrato che un’elevata assunzione di fibre alimentari, come avviene nella tradizionale dieta mediterranea, favorisce modificazioni del microbiota intestinale, con diminuzioni di Firmicutes e aumento dei Bacteroiditi (in particolare Bacteroides acidifaciens), che produce alti livelli di acidi grassi a catena corta, tra cui acetato, propionato, o butirrato, acidi grassi a catena corta prodotti a partire dalla fibra alimentare che possono sopprimere lo sviluppo di numerose malattie infiammatorie, autoimmuni e allergiche.

“Sono necessari ulteriori studi” – scrivono gli autori – “per capire come singole modificazioni dei nutrienti tipici della dieta mediterranea interagiscano con l’assunzione di energia, il dispendio energetico e il microbioma nel modulare i meccanismi chiave che promuovono la salute cellulare, dei tessuti e degli organi durante l’invecchiamento”.

Dagli anni ’50 la composizione della dieta mediterranea è cambiata radicalmente, e la qualità e la quantità di cibo che la gente mangia oggi, ad esempio in Italia, Grecia e Spagna, ha oggigiorno poco a che fare con la dieta mediterranea tradizionale.” – proseguono gli autori – Coerentemente l’incidenza di malattia coronarica e di alcuni tumori, che era  in passato molto bassa in quei paesi, è oggi aumentata notevolmente.

Anche altri fattori legati allo stile di vita, come l’aumento dello stile di vita sedentario, l’eccessivo apporto calorico, lo stress psicologico e l’inquinamento potrebbero aver contribuito all’incremento dell’incidenza di queste e di altre malattie croniche in tutti questi paesi mediterranei, tuttavia l’accumulo di dati provenienti da una vasta combinazione di studi clinici epidemiologici, e molecolari indica che la dieta rimane un fattore chiave nella prevenzione delle malattie cardiovascolari, dell’obesità, del diabete di tipo 2 e di alcuni tra i più comuni tipi di cancro.

“A differenza del Nord America e dell’Europa continentale” – scrivono gli autori – “carne, pesce, latte, formaggio e uova erano considerati cibi di lusso. Ad esempio, nel Sud Italia negli anni ’50, si consumava pochissima carne, di solito solo una volta alla settimana o massimo due, e il latte non veniva mai usato se non nel caffè (caffé macchiato) o per i bambini. Lo zucchero e le patate bianche venivano consumati solo in piccolissime quantità e il burro o le creme venivano poco o quasi mai usati. L’olio extravergine di oliva spremuto a freddo era la principale fonte di grassi e i frutti e le piccolissime quantità di formaggio locale venivano consumati piuttosto regolarmente, insieme ad un moderato consumo di vino rosso durante i pasti”.

Diversi studi epidemiologici hanno anche dimostrato come l’aderenza ad una dieta mediterranea tradizionale potrebbe avere un effetto protettivo contro le malattie cardiovascolari, ictus, obesità, diabete, ipertensione, diversi tipi di cancro, malattie allergiche e, anche, il morbo di Alzheimer e il Parkinson e una maggiore aderenza a una dieta mediterranea tradizionale è stata spesso associata a una mortalità totale, cardiaca e del cancro significativamente inferiore, indipendentemente dalle singole componenti dietetiche.

“L’insieme di dati ottenuti dagli studi clinici indica chiaramente” – concludono gli autori – “che la nutrizione è un fattore chiave per la promozione della salute e la prevenzione delle più comuni malattie croniche associate all’età. Sia la quantità che la qualità di ciò che mangiamo sono essenziali per promuovere la salute a livello metabolico e molecolare. La restrizione calorica prolunga la durata della vita e la durata della vita in buona salute solo se associata ad un adeguato apporto di tutti i nutrienti e micronutrienti essenziali. La tradizionale dieta mediterranea, a differenza della dieta tipica nordeuropea e americana, incorpora una vasta gamma di alimenti vegetali ricchi di fibre minimamente lavorati, ricchi di vitamine, minerali e sostanze fitochimiche. Il basso consumo di pesce, carne, uova e formaggio fornisce altri nutrienti essenziali”.

La moderata limitazione energetica fornita dall’elevato consumo di alimenti vegetali ricchi di fibre e bassi in densità energetica, la specifica restrizione degli amminoacidi solforati e ramificati e degli acidi grassi saturi, sembra svolgere un ruolo preminente nel mediare gli effetti sulla salute e sulla longevitàdi questi diete. L’interazione col microbiota intestinale di una moltitudine di alimenti vegetali ricchi di fibre, una vasta gamma di vitamine e sostanze fitochimiche, può anch’essa svolgere un ruolo chiave nella promozione della salute metabolica e molecolare.

Articolo originale: Health Benefits of the Mediterranean Diet: Metabolic and Molecular Mechanisms. The Journals of Gerontology: Series A, Volume 73, Issue 3, 2 March 2018, Pages 318–326.